Cientistas se concentram em morcegos em busca de pistas para prevenir a próxima pandemia

RIO DE JANEIRO – A noite começou a cair no parque estadual da Pedra Branca, no Rio de Janeiro, quando quatro cientistas brasileiros acenderam suas lanternas para caminhar por uma trilha estreita de lama através da densa floresta tropical. Os pesquisadores tinham uma missão: capturar morcegos e ajudar a prevenir a próxima pandemia global.

Alguns metros à frente, quase invisível na escuridão, um morcego soltou guinchos agudos ao esticar as asas contra a fina rede de náilon que o prendia. Um dos pesquisadores removeu o morcego, que usou seus dentes pontiagudos para morder seus dedos enluvados.

A excursão noturna de novembro fazia parte de um projeto do Instituto Fiocruz, estatal do Brasil, para coletar e estudar vírus presentes em animais selvagens – incluindo morcegos, que muitos cientistas acreditam estarem ligados ao surto de COVID-19.

O objetivo agora é identificar outros vírus que podem ser altamente contagiosos e letais em humanos e usar essa informação para elaborar planos para impedi-los de infectar pessoas – para prevenir o próximo surto de doença global potencial antes que comece.

Em um mundo altamente conectado, um surto em um lugar coloca todo o globo em perigo, assim como o coronavírus fez. E a seleção brasileira é apenas uma entre muitas corridas mundiais para minimizar o risco de uma segunda pandemia neste século.

Não é por acaso que muitos cientistas de doenças estão concentrando sua atenção nos morcegos, os únicos mamíferos voadores do mundo. Acredita-se que os morcegos sejam os hospedeiros originais ou intermediários de vários vírus que geraram epidemias recentes, incluindo SARS, MERS, Ebola, vírus Nipah, vírus Hendra e vírus Marburg.

Um estudo de 2019 descobriu que, dos vírus originários das cinco fontes mais comuns de mamíferos – primatas, roedores, carnívoros, ungulados e morcegos – os dos morcegos são os mais virulentos em humanos.

Os morcegos são um grupo diversificado, com mais de 1.400 espécies voando em todos os continentes, exceto na Antártica. Mas o que muitos têm em comum são as adaptações que lhes permitem transportar vírus que são mortais em humanos e animais, enquanto exibem sintomas mínimos – o que significa que eles são capazes de viajar e se livrar desses vírus, em vez de serem rapidamente prejudicados.

“O segredo é que os morcegos têm um sistema imunológico incomum e isso está relacionado à sua capacidade de voar”, disse Raina Plowright, epidemiologista que estuda morcegos na Universidade Estadual de Montana.

Plowright e outros cientistas de morcegos acreditam que os ajustes evolutivos que ajudam os morcegos a se recuperar do estresse de voar, quando sua taxa metabólica aumenta dezesseis vezes, também lhes dão proteção extra contra patógenos.

Investigar os segredos do sistema imunológico dos morcegos pode ajudar os cientistas a entender mais sobre quando os morcegos liberam vírus, além de fornecer dicas para possíveis estratégias de tratamento médico futuro, disse Arinjay Banerjee, virologista da Universidade McMaster, no Canadá.

O aumento da destruição e fragmentação de habitats em todo o mundo – especialmente áreas biodiversas como florestas tropicais – significa que “estamos vendo taxas mais altas de contato entre a vida selvagem e os humanos, criando mais oportunidades de transbordamento”, disse Cara Brook, ecologista de doenças da Universidade da Califórnia, Berkeley .

Na Índia, uma Missão Nacional sobre Biodiversidade e Bem-Estar Humano está pendente desde 2018 e provavelmente será lançada no próximo ano. Uma parte central do plano é instalar 25 locais de vigilância de vírus em todo o país.

Uma colcha de retalhos variada de programas de vigilância de vírus existe em vários outros países, mas o financiamento tende a aumentar e diminuir com o clima político e o senso de urgência.

Uma abordagem que não ajudará, dizem os cientistas, é tratar os morcegos como inimigos – difamando-os, jogando pedras ou tentando queimá-los de porões. Um ataque nesse sentido ocorreu nesta primavera, quando os moradores do estado indiano de Rajasthan identificaram colônias de morcegos em fortes e palácios abandonados e mataram centenas com morcegos e paus.

Os cientistas dizem que essas táticas podem sair pela culatra.

“O estresse é um grande fator para perturbar o equilíbrio natural que os morcegos têm com seus vírus – quanto mais você estressa os morcegos, mais eles liberam os vírus”, disse Vikram Misra, virologista da Universidade de Saskatchewan, no Canadá.

“As pessoas têm muitos conceitos errados sobre os morcegos. Eles são noturnos e parecem um pouco estranhos quando voam”, disse Hannah Kim Frank, bióloga da Tulane University. “Mas os morcegos não são agressivos – e atacar morcegos não ajuda a controlar doenças.”

Os morcegos também desempenham papéis vitais nos ecossistemas: eles consomem insetos como mosquitos, polinizam plantas como agave e dispersam sementes.

“Na verdade, precisamos de morcegos na natureza para consumir insetos que, de outra forma, destroem as colheitas de algodão, milho e noz-pecã”, disse Kristen Lear, ecologista da Bat Conservational International.

Uma abordagem melhor para minimizar o risco de doenças, disse Frank, é simplesmente minimizar o contato entre os morcegos selvagens e as pessoas e o gado.

Na Austrália, a destruição generalizada de árvores de eucalipto com flores de inverno que fornecem néctar para morcegos frugívoros – conhecidos localmente como “raposas voadoras” – levou os morcegos a se mudarem para áreas próximas a assentamentos humanos em busca de refeições alternativas, incluindo um subúrbio de Brisbane chamado Hendra.

Lá, os morcegos transmitiram um vírus aos cavalos, que por sua vez infectaram pessoas. Identificado pela primeira vez em 1994 e denominado vírus Hendra, é altamente letal, matando 60% das pessoas e 75% dos cavalos infectados.

Para potencialmente reverter o movimento dos morcegos, Plowright da Montana State University e colegas baseados na Austrália estão estudando a restauração do habitat original dos morcegos.

“A ideia é plantar novas florestas e garantir que fiquem longe de locais com animais domésticos e pessoas”, disse ela.

Morcegos não são problema, disse Ricardo Moratelli, coordenador do projeto da Fiocruz no Brasil. “O problema é quando os seres humanos entram em contato com eles”, disse ele.

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Larson relatou de Washington. Silva de Sousa reportou do Rio de Janeiro. Ghosal relatou de Nova Delhi.

O Departamento de Saúde e Ciência da Associated Press recebe apoio do Departamento de Educação Científica do Howard Hughes Medical Institute. O AP é o único responsável por todo o conteúdo.

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